Olympe de Gouges, héroïne de la Révolution française

Olympe de Gouges, héroïne de la Révolution française

Malgré la tendance des historiens français à présenter les événements de 1789-1799 sous un jour plus favorable qu’ils ne le méritent, les héros de l’horrible Révolution française sont peu nombreux.

Des centaines de milliers de personnes ont péri dans un spasme de violence, de tyrannie, d’hyperinflation et de guerre qui a duré une décennie et qui n’a guère donné de résultats. La glorieuse Révolution britannique de 1688 a accompli un bien beaucoup plus durable que le chaos français des années 1790.

La Révolution française était contre les femmes
La Révolution française n’a produit aucune génération admirable de « fondateurs » comme en Amérique. Nombre des nobles idéaux de sa Déclaration des droits de l’homme et du citoyen, publiée dans le mois qui a suivi la prise de la Bastille en juillet 1789, ont été largement anéantis par les radicaux qui ont réquisitionné les événements et imposé le redoutable règne de la terreur. Tout s’est terminé par un coup d’État organisé en 1799 par Napoléon Bonaparte, qui s’est couronné empereur cinq ans plus tard. Lorsqu’il fut exilé après Waterloo en 1815, les Bourbons furent restaurés sur le trône de France.

Comme je l’ai écrit ici, Edmund Burke était au courant lorsqu’il a lambiné la Révolution. Il y voit le fruit mortel d’intellectuels à la tête floue qui déploient leur pouvoir pour imposer leurs abstractions académiques. « A quoi bon discuter du droit abstrait d’un homme à l’alimentation ou à la médecine ? » demanda-t-il. « La question est de savoir comment les obtenir et les administrer. Dans cette délibération, je conseillerai toujours de faire appel à l’aide de l’agriculteur et du médecin, plutôt qu’au professeur. »

Clark écrit que « la Révolution fut une longue campagne pour imposer la suprématie masculine. »

Moi aussi, et j’en étais un (un professeur, bien sûr) !

Et les femmes ? N’ont-ils pas gagné une certaine liberté longtemps recherchée contre l’oppression dans la société dominée par les hommes de l’ancien régime ? Pas grand-chose. Dans son magnifique livre, La Révolution française et ce qui s’est mal passé, l’historien Steven Clarke dit que ces avancées mineures pour le sexe féminin en sont l’ampleur : les filles ont pu hériter autant que leurs frères, le divorce a été autorisé, les femmes de plus de 21 ans ont finalement pu épouser qui elles voulaient sans le consentement parental et les femmes ont reçu la permission de signer les documents juridiques en tant que témoins.

« Mais en dehors de ces concessions, écrit Clarke, la Révolution a été une longue campagne pour imposer la suprématie masculine. » En effet, chacune des nombreuses sociétés politiques féminines a été dissoute par la loi en 1793. Deux ans plus tard, les femmes ont été interdites d’assister à toutes les réunions politiques et les rassemblements de femmes de plus de cinq personnes à quelque fin que ce soit ont été déclarés illégaux.

« Retournez à vos corvées ! » était le message sans équivoque.

Une héroïne intègre et honorable
La Révolution a produit au moins un héros, cependant, et c’était une femme.

Les amateurs d’histoire se disent peut-être : « Il doit parler de Charlotte Corday ! » C’était la femme connue pour un acte décisif et presque rien de plus : le coup de couteau dans sa baignoire d’un faux journaliste sanguinaire, Jean-Paul Marat, un fou et assoiffé de sang. Corday a dit qu’elle a « tué un homme pour en sauver 100 000. »

Même si c’est tentant, mon choix pour le plus grand héros de la Révolution n’est pas Corday. C’est Olympe de Gouges. Elle possédait plus d’intégrité et d’honneur que n’importe lequel des grands noms de la rébellion masculine de son temps.

(Pour un excellent compte-rendu de la Révolution française et de son tournant sauvage, voir l’article de mon collègue de la FEE Dan Sanchez, « How Nationalism and Socialism Arose from the French Revolution ». Dans une conversation récente, j’ai demandé à Dan s’il pouvait nommer un vrai héros de l’époque. Il a suggéré que peut-être le marquis de Lafayette, de renommée de la Révolution américaine, pourrait être considéré comme tel. Je suis d’accord que Lafayette était une voix de la raison dans une mer de fanatisme ridicule, mais il a passé la majeure partie de la Révolution en exil ou comme prisonnier des Autrichiens. Il serait mon deuxième choix après Gouges.)

Née en 1748, Gouges s’est forgé une réputation nationale de dramaturge accomplie et d’opposante ouverte à la traite négrière avant son 30e anniversaire. Elle a été parmi les premiers défenseurs des droits des femmes, réclamant les mêmes droits que ceux des hommes. Ayant grandi dans une société où les femmes n’avaient pas encore atteint le statut de citoyennes de seconde zone, elle savait de quoi elle parlait.

Forcée de se marier à l’âge de 16 ans, elle a dit plus tard ceci du « beau » choisi pour elle :

J’étais mariée à un homme que je n’aimais pas et qui n’était ni riche ni bien né. J’ai été sacrifié sans aucune raison qui puisse compenser la répugnance que j’éprouvais pour cet homme.

M. Gouges est décédé en l’espace d’un an dans des circonstances inhabituelles. Nous devrons en rester là pour l’instant. Elle ne s’est jamais remariée.

Actrice anti-esclavagiste

L’une de ses premières pièces, The Lucky Shipwreck, sur les terreurs de l’esclavage et de la traite des esclaves, a donné lieu à des menaces de mort. Elle a échappé de justesse à l’enfermement dans la Bastille, mais les pouvoirs en place ont décidé d’interdire purement et simplement la pièce. Son travail a inspiré des émeutes à Paris et à travers l’Atlantique dans les Caraïbes.

Dans l’une de ses pièces anti-esclavagistes de 1788, un personnage de Gouges déclare prophétiquement :

Le pouvoir d’un seul Maître est entre les mains d’un millier de Tyrans qui piétinent le Peuple à pied. Le Peuple brisera un jour ses chaînes et revendiquera tous ses droits en vertu de la loi naturelle. Elle enseignera aux tyrans ce qu’un peuple uni par une longue oppression et éclairé par une saine philosophie peut faire.

Gouge était très révolutionnaire, mais pas le type sanguinaire, assoiffé de vengeance, avide de pouvoir, qui allait prendre le pouvoir en 1793. Elle s’est fait un nom en déclarant : « Femmes, n’est-il pas grand temps que nous aussi nous fassions une révolution ? »

Clarke la décrit comme  » assez modérée dans sa politique « , notant qu’elle soutenait une monarchie constitutionnelle sur l’ordre de la Grande-Bretagne, avec des pouvoirs considérablement réduits pour le roi. Elle s’élève même contre le procès et l’exécution de Louis XVI en 1792-93, préférant l’exil au régicide. En plus d’affirmer que les femmes jouissent des mêmes droits que les hommes, son message est humain, anti-violence et favorable à la fin des privilèges spéciaux accordés par l’État.

Son combat pour l’égalité des droits des femmes

Gouge méprisait à la fois les coutumes et les lois qui favorisaient les uns au détriment des autres parce qu’elle croyait que chaque individu avait droit à la mobilité ascendante que son caractère, ses capacités et ses ambitions lui donneraient naturellement s’il n’était pas entravé. Clarke écrit :

En 1791, Gouges écrit son texte le plus célèbre, la Déclaration des droits de la femme et du citoyen, une réaction à la déclaration exclusivement masculine au cœur de la nouvelle Constitution. Son texte s’ouvre sur la phrase percutante : « Homme, es-tu capable d’être juste ? » et continue : « Dis-moi, qui t’a donné le droit souverain d’opprimer mon sexe ? »

Deux ans plus tard, la Révolution ostensiblement consacrée à « Liberté, égalité et fraternité » avait besoin d’une correction à mi-parcours. Gouges était déterminée à faire ce qu’elle pouvait pour qu’il soit à la hauteur de ses idéaux.

Sa Déclaration a suivi presque mot pour mot la Déclaration originale consacrée dans la Constitution éphémère de 1791, mais elle l’a essentiellement féminisée. Partout où l’accent était mis uniquement sur les hommes, elle incluait les femmes.

Ici et là, elle ajoutait une phrase bien tournée comme son article 10, dans lequel elle affirmait que si  » une femme a le droit de monter à l’échafaud (pour être guillotinée), elle doit aussi avoir le droit de monter à la tribune politique « .

Pour les radicaux comme Jean-Paul Marat, Georges Danton et Maximilien Robespierre, c’était plus qu’un peu ennuyeux. Cette femme arriviste osait contester la direction qu’ils prenaient pour la Révolution. Au milieu de leurs appels à toujours plus de violence, Gouges criait : « Le sang, même celui des coupables, s’il est répandu cruellement et abondamment, souille à jamais les révolutions. »

Elle dénonce publiquement Marat comme « un avortement de l’humanité » et Robespierre comme « odieux, une honte pour la Révolution ». Ils entraînent le pays sur la voie d’une nouvelle forme de dictature et d’une guerre insensée contre le reste de l’Europe, a-t-elle affirmé à juste titre.

Deuxième femme guillotinée

Emprisonnée pendant trois mois sans accès à un avocat, elle fut ensuite jugée pour trahison le 2 novembre 1793 et guillotinée le lendemain. Cela lui a valu le statut de deuxième femme dans l’histoire de la France révolutionnaire, après Marie-Antoinette, à perdre la tête dans un panier.

La biographe Sophie Mousset, dans Women’s Rights and the French Revolution, cite un témoin parisien anonyme de l’exécution de Gouges :

s’était jetée dans la Révolution, corps et âme. Mais ayant vite compris à quel point le système adopté par les Jacobins était atroce, elle choisit de retracer ses pas. Elle a tenté de démasquer les méchants à travers les productions littéraires qu’elle avait imprimées et montées. Ils ne lui ont jamais pardonné, et elle a payé sa négligence avec sa tête.

Ce que cet observateur considérait comme de l' »insouciance » serait beaucoup plus justement décrit comme du courage. C’était une femme qui a donné sa vie pour ce qu’elle pensait être juste, pour des choses comme l’égalité des droits, la liberté individuelle et un gouvernement limité. Elle a affronté la mort avec autant de courage d’acier que n’importe quel homme.

Encore une fois, ce passage est tiré du livre de Steven Clarke. Il cite l’un des révolutionnaires les plus fanatiques qui, peu après la mort de Gouges, voulait s’assurer que les femmes comprennent le message :

Pierre Gaspard Chaumette, le procureur de la République de Paris, a écrit une conférence aux femmes en disant cela : « L’homme-femme, l’impudent Olympe de Gouges, le premier à créer des sociétés de femmes, abandonna le soin de sa famille pour se lancer en politique, et commit des crimes[ce qu’il voulait dire par là, en exprimant son opinion et en critiquant les pires dirigeants de la Révolution] « .

Parlant des femmes qui réclament l’égalité des droits, il a poursuivi : « Tous ces êtres immoraux ont été éliminés par la lame vengeuse de la loi, et vous voulez les imiter ? Non, vous ne serez dignes d’estime que si vous vous forcez à être ce que la nature a voulu. »

patrick