ANALYSE : Qu’est-ce qui a mal tourné chez Renault ?

ANALYSE : Qu’est-ce qui a mal tourné chez Renault ?

L’an dernier, Renault s’est bien défendu en battant Haas à la quatrième place du championnat des constructeurs, ce qui lui a permis d’espérer qu’il pourrait se qualifier pour les trois grands rendez-vous de 2019. Les essais s’annonçaient prometteurs, mais quand la course commence, les voitures jaunes et noires ont eu du mal…

Lors du lancement pré-saison de Renault en février, la direction générale a fait preuve d’une grande confiance. Ce fut, disaient-ils, un hiver rigoureux – le meilleur depuis des années du côté des moteurs. La troisième année en tant que fabricant de travaux avait été un autre pas en avant et l’équipe commençait à s’installer après une énorme reconstruction, non seulement du personnel et des processus, mais aussi de l’infrastructure sous la forme du réaménagement de leur base Enstone.

En Australie, ils avaient l’air d’aller bien, Nico Hulkenberg prenant ce qui est devenu la septième place habituelle (troisième en quatre ans) à Albert Park. Un effort décent pour une manœuvre d’ouverture. Mais il ne reste plus qu’un seul point à marquer. Deux occasions sur huit, ce n’est pas suffisant pour un constructeur qui investit autant d’argent que Renault. Le directeur de l’équipe, Cyril Abiteboul, l’accepte. « Il est juste de dire que ce n’est pas exactement le début de la saison que nous étions prêts à avoir, pour laquelle nous avons travaillé, » dit-il. « [Mais] il est important aussi de prendre un peu de distance par rapport aux émotions et au drame constant que nous vivons en F1. »

Ce qui est frustrant, c’est que l’un des problèmes clés qu’ils connaissent trop bien est celui de l’unité motrice. Depuis que la F1 a introduit les moteurs V6 turbo hybrides pour la saison 2014, Renault a toujours été à l’arrière-plan, essayant de poursuivre Mercedes et Ferrari. Six ans plus tard, le constructeur français n’est pas vraiment mieux loti. Bien que l’écart de rendement soit légèrement inférieur, c’est la fiabilité qui est le véritable problème.

2019 GP d’Australie

Le point faible de cette année a été le MGU-K, une pièce qui doit donner à ceux de leur base moteur à Viry des cauchemars, si problématique qu’il s’est avéré au fil des ans. A Bahreïn, Hulkenberg et Daniel Ricciardo ont tous deux échoué, dans le même tour, ce qui les a mis hors course. Plus de points gaspillés. Pourquoi Renault se débat-il tant avec le groupe motopropulseur cette année ? Eh bien, selon Abiteboul, pour réaliser leurs ambitions en termes de gains moteurs, ils ont dû repousser les limites et cela a eu des conséquences.

« Nous avons dû, à plusieurs reprises, accélérer certains des processus internes parce que c’est un Catch-22 « , admet Abiteboul. « On court contre la montre, et parfois aussi contre la limitation des ressources, et chaque fois que nous le pouvions, il est clair que nous avons biaisé nos processus internes en faveur de la performance. Nous payons donc un peu pour cela, mais j’espère que c’est une douleur à court terme pour un gain à long terme. »

Renault a rapidement introduit un MGU-K fixe, mais toute modification ultérieure entraînera désormais des pénalités sur la grille. Ce n’est pas idéal puisqu’il reste encore 17 Grands Prix – plus des quatre cinquièmes de la saison – à disputer. Hulkenberg et Ricciardo espèrent que la douleur à court terme vaut le gain à long terme….

En ce qui concerne le châssis, Abiteboul se dit « extrêmement positif sur le rythme de développement, qui est plus fort qu’il ne l’a jamais été, ce qui en dit long sur la nouvelle Renault que l’on commence à voir en action ».

C’est très encourageant de voir que Renault a pu se développer de manière régulière jusqu’à présent cette saison et il y a des signes que le constructeur français dispose d’une voiture qui a un réel potentiel de vitesse. Mais jusqu’à présent, ce rythme a été difficile à débloquer et la vitesse a été éphémère. Les deux pilotes ont du mal à se mettre à l’aise avec la RS19. A Bakou, Hulkenberg a eu du mal à prendre le volant et si Ricciardo s’est montré plus rapide, l’erreur du pilote a mis fin à sa quête de points.

patrick